A solução sem problema que revolucionou o mundo

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Um invento que inicialmente pareceu sem aplicação, mas hoje é usado para ouvir musica, posicionar telescópios, tirar tatuagens e até mesmo medir paredes

Em 1960, quando os cientistas desenvolveram a amplificação de luz por emissão estimulada de radiação, cientistas e engenheiros céticos brincaram que este novo LASER era uma “solução sem problema”. Mas, em apenas alguns anos, começaram a surgir usos práticos para a nova tecnologia. Avanços constantes nas décadas seguintes permitiram que lasers cada vez menores produzissem feixes mais poderosos e precisos, e uma infinidade de novos tipos de lasers foram inventados, o que expandiram ainda mais sua aplicação futura.

Hoje, os lasers estão onipresentes e diversificados. Várias centenas dos menores lasers podem caber em um único microchip, e o maior preenche uma instalação do tamanho de um Wal-Mart. Alguns geram feixes contínuos por horas ou mesmo dias, enquanto outros disparam um pulso de não mais que um milionésimo de nanossegundo. Entre esses extremos estão os lasers do dia-a-dia dentro de nossos aparelhos de CD e DVD e no caixa do supermercado. Mas se você for como eu, a primeira coisa que você pensa quando ouve “lasers” são armas futurísticas sexy e exóticas, que têm sido um grampo da ficção científica desde que HGWells descreveu um “raio de calor” semelhante a laser em seu livro de 1898 A Guerra dos Mundos . Mais de um século depois, embora ainda estejamos esperando por nossas armas laser, algumas armas primitivas baseadas em laser estão finalmente começando a aparecer.

As clássicas armas de raios laser da antiga ficção cientifica podem se tornar reais?

Alguns dos lasers que usamos parecem os de ficção científica, como o do Observatório Lick no topo do Monte. Hamilton, no sul da Califórnia. Lá, os astrônomos instalaram um laser de tamanho moderado como parte de um sistema óptico adaptativo. O laser é disparado em direção ao céu para produzir uma estrela artificial dentro do campo de visão do telescópio. Quando o feixe de laser gerado pelo gás sódio atinge a mesosfera e a termosfera na alta atmosfera, ele excita os átomos de sódio, fazendo com que eles emitam um brilho laranja. Essa estrela artificial é então usada para calibrar a óptica adaptativa, resultando em uma imagem quase tão nítida quanto uma obtida com o Telescópio Espacial Hubble.

Se pudermos mirar e criar estrelas artificiais com precisão na atmosfera superior, pareceria simples usar uma versão mais robusta do laser Lick e derrubar mísseis, como no jogo Missle Command, do Atari, lembra?

Os primeiros esforços para transformar os lasers em arma se baseavam nessa abordagem, mas encontraram um problema chamado “florescimento” . Em densidades de potência muito altas, os feixes de laser fazem com que a atmosfera se decomponha da mesma forma que a iluminação. O plasma então desfoca o feixe de laser, fazendo-o parecer florescer. Um feixe em flor perde muito rapidamente a capacidade de abater um inseto, muito menos um ICBM hipersônico de entrada. O florescimento pode ser evitado focalizando um feixe de laser muito largo até um ponto apenas no alvo, mas isso requer espelhos muito grandes e frágeis, não adequados para o combate.

The National Ignition Facility (foto abaixo) é um  laser que pode ser poderoso o suficiente para a defesa planetária e está em construção no Lawrence Livermore National Laboratories, o local do National Ignition Facility (NIF).

 

Defesa PLANETÁRIA? Hã?

Ainda em fase de construção, o NIF irá enfocar 192 feixes de laser separados em um alvo do tamanho de uma semente de gergelim. A produção combinada de energia dos feixes será de 1,8 megajoules em uma única explosão, energia suficiente para vaporizar instantaneamente duzentos e cinquenta galões de água. Este laser se destina a implodir um alvo de deutério-trítio, iniciando a fusão termonuclear.

Um laser tão poderoso, se devidamente focado, seria uma arma defensiva formidável. Mas houve algumas dificuldades importantes com o NIF: o programa financiado pelo governo está sete anos atrasado e dez vezes acima de seu orçamento original. A maioria dos problemas se origina do enorme gasto com os componentes do laser NIF, todos exigindo tolerâncias e precisão extremas. A um custo estimado de pelo menos US $ 4 bilhões, nem mesmo o Pentágono pode se dar ao luxo de construir uma arma que poderia ser tão facilmente mirada e destruída.

Alguns lasers de combate portáteis começaram a aparecer nas forças armadas modernas, incluindo o rifle PHaSR mostrado aqui (sim, é nomeado após Star Trek). Mas nenhuma dessas armas pode fornecer energia suficiente para causar danos físicos ao pessoal ou ao equipamento; em vez disso, todas contam com a extrema sensibilidade do olho humano e da eletrônica à luz laser. A maioria dessas armas não está mais em uso devido a um protocolo da ONU de 1995 que proíbe o cegamento permanente como tática de combate, com exceção de dispositivos como o PHaSR, que supostamente apenas cegam o alvo “temporariamente”.

Rifle Phasr

Mesmo que as armas a laser portáteis fossem legais de acordo com a lei internacional, a tecnologia atual de armazenamento de energia não permite que esses pequenos dispositivos transportem energia quase suficiente para até mesmo um único tiro prejudicial. Libra por libra, o poder destrutivo até mesmo dos lasers mais avançados está muito abaixo do armamento convencional. Armas de laser portáteis não sofreriam de florescer se disparadas de perto, mas até que inventemos uma fonte de energia capaz de produzir várias centenas de terawatts com cerca de cinco quilos, os rifles de laser continuarão sendo uma coisa do futuro.

Dezenas de outros projetos de pesquisa ativos visam colocar armas laser reais em uso. Uma delas é o Laser Tático de Alta Energia baseado em solo que está sendo estudado pelos Estados Unidos e Israel como um meio de derrubar morteiros e foguetes disparados de ombro. O Advanced Tactical Laser, um 747 convertido equipado com um grande laser e espelho de foco, deve ser capaz de destruir mísseis balísticos em sua “fase de impulso”, bem como alvos terrestres não blindados. Vários lasers de mão estão sendo estudados para fins de controle de multidões. E, é claro, o programa estratégico de defesa antimísseis “Guerra nas Estrelas” sob o presidente Reagan teria usado lasers baseados no espaço e evitado totalmente o florescimento. Mas nenhuma dessas armas está sequer pronta para o combate, muito menos para uma guerra em grande escala contra uma sociedade igual (ou superior) a nossa em termos tecnológicos.

Assim, por enquanto, o laser parece destinado a permanecer uma tremenda bênção econômica e tecnológica para o mundo, enquanto resiste ao seu uso como uma ferramenta de guerra ofensiva. Mas a ciência militar provou ser altamente adepta da tecnologia de armamento, e a pesquisa de armas de luz coerente é uma alta prioridade devido ao seu potencial de fornecer energia altamente destrutiva na velocidade da luz. Portanto, pode ser inevitável vermos soldados armados com canhões de raio e naves a laser bem antes de pegarmos nossos carros voadores para poder fugir.

Seja como for, eu acabei de encontrar um veideo de um cara muito doido que combinou um monte de raios laser do mercado para fazer uma bazuca laser de 200 watts! Em CASA.

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