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A Danse Macabre , ou Dança da Morte. Nessa ilustração, esqueletos escoltam humanos vivos até seus túmulos em uma valsa animada. Reis, cavaleiros e plebeus participam, transmitindo que independentemente de status, riqueza ou realizações na vida, a morte chega para todos. Em uma época em que os surtos da Peste Negra e as batalhas aparentemente intermináveis ​​entre a França e a Inglaterra na Guerra dos Cem Anos deixaram milhares de mortos, imagens macabras como a Dança da Morte eram uma forma de enfrentar a sempre presente perspectiva da mortalidade.

Casa mortuária do Cemitério dos Santos Inocentes, em Paris. O mural de uma Danse Macabre é visível na parede.

Embora existam alguns exemplos anteriores na literatura, a primeira Dança da Morte visual conhecida surge por volta de 1424. Era um grande afresco pintado na arcada aberta do cemitério do  dos Santos Inocentes em Paris. Estendido por uma longa seção de parede e visível do pátio aberto do cemitério, o afresco retratava figuras humanas (todas do sexo masculino) acompanhadas por esqueletos saltitantes em uma longa procissão. Um versículo inscrito na parede abaixo de cada uma das figuras vivas explicava a posição da pessoa na vida, organizada em ordem de status social, de papa e imperador a pastor e fazendeiro. Roupas e acessórios, como o cajado e as vestes em forma de cruz do papa, ou a enxada e a túnica simples do fazendeiro, também ajudaram a identificar cada pessoa.

Localizado em uma parte movimentada de Paris, perto dos principais mercados, o cemitério não teria sido um lugar tranquilo e pacífico de repouso como os cemitérios a que estamos acostumados hoje, nem teria sido frequentado apenas por membros do clero. Em vez disso, era um espaço público usado para reuniões e celebrações frequentadas por todos os tipos de pessoas diferentes. Esses visitantes do cemitério, ao ver a Dança da Morte, certamente teriam se lembrado de sua própria desgraça iminente, mas também provavelmente teriam apreciado a imagem por seus aspectos humorísticos e satíricos. Os sorridentes esqueletos dançantes zombavam dos vivos zombando de sua consternação e, para aqueles em posições de poder, fazendo pouco caso de seu status elevado. Aproveite agora, os esqueletos insinuaram, porque não vai durar.

Inspirado no afresco de Paris, mais representações da Dança da Morte surgiram no decorrer do século XV. De acordo com a historiadora de arte Elina Gertsman, as imagens se espalharam pela França e depois pela Inglaterra, Alemanha, Suíça e partes da Itália e Europa Oriental. Embora alguns desses afrescos , murais e mosaicos sobrevivam até os dias atuais, muitos outros se perderam e agora são conhecidos apenas por meio de referências de arquivo.

O Papa e o Imperador da Dança da Morte de Guyot Marchant .

Em Paris, o cemitério já não existe mais.  (O cemitério foi demolido em 1669 para alargar uma rua próxima. Ele já não era usado pois foi fechado na década de 1780 devido à superlotação.) Mas o afresco vive como um conjunto de xilogravuras criadas pelo impressor Guyot Marchant em 1485. O manuscrito de Marchant replica cada figura em a procissão, bem como os versos que a acompanham. Depois que as gravuras se tornaram populares, ele fez várias outras edições, incluindo a Danse Macabre des Femmes, uma versão incluindo mulheres, e uma versão expandida com dez novos personagens não encontrados no afresco original.

Como a popularidade do tema continuou no início dos anos 1500, outros artistas e impressores fizeram suas próprias versões da Dança da Morte . A mais conhecida delas é uma série criada pelo artista Hans Holbein, o Jovem, de 1523 a 1526, vendida pela primeira vez como xilogravuras individuais e depois publicada em livro em 1538. A série de Holbein começa com a primeira aparição de Morte, depois que Eva comeu a maçã e a humanidade foi expulsa do Jardim do Éden e termina com a reverência final da Morte no Juízo Final, quando todos os que já morreram reaparecem para serem sentenciados à eternidade no céu ou no inferno.

Da Dança da Morte de Hans Holbein , à esquerda, Adão e Eva expulsos do Jardim do Éden e à direita, O Juízo Final.

No meio, Holbein mostra como a morte pode atacar a qualquer momento, independentemente do status social ou poder terreno. Suas representações dos diferentes personagens encontrando sua condenação são mais pontuais do que as versões de Marchant. Em vez de dançar, os esqueletos nesta Dança da Morte estão fazendo justiça, indo atrás de suas vítimas em situações que destacam hipocrisias e imoralidade sugeridas. Uma freira, por exemplo, se ajoelha em oração, mas olha por cima do ombro para o amante, enquanto a Morte apaga a vela atrás dela. E em muitas das cenas, camponeses e mendigos são ignorados pelos bispos, juízes ou reis que deveriam protegê-los e cuidar deles. Holbein aborda explicitamente o tratamento lúgubre do camponês nas mãos de seus superiores sociais na imagem de seu personagem final, um fazendeiro idoso gentilmente ajudado por um esqueleto. Ao contrário dos ricos e poderosos, para quem a morte representa uma perda de status e riqueza, o camponês encontra alívio em morrer após uma vida de trabalho duro e exploração.

A versão de Holbein da Dança da Morte se mostrou tão popular que, na época em que ele morreu, em 1543, dezenas de edições piratas estavam circulando, além das impressões oficiais. Embora os grandes murais públicos, esculturas e afrescos que originalmente retratavam a Dança da Morte tenham saído de moda após os anos 1500, as gravuras de Holbein permaneceram bem conhecidas até os dias atuais. Os artistas continuaram a encontrar inspiração no tema Dança da Morte ao longo dos séculos seguintes, mudando estilos e formatos de acordo com sua época.

“The Bishop and Death”, de The Dance of Death , de Thomas Rolandson , 1816

De 1814 a 1816, o artista inglês Thomas Rowlandson publicou The English Dance of Death, uma série de caricaturas satíricas em que caricaturas estereotipadas de homens e mulheres ingleses são provocadas por esqueletos com destinos apropriadamente satíricos e cruéis. Um personagem rotulado de “O Glutão” morre de comer demais, um boticário é envenenado com seu próprio remédio e jovens imprudentes, dirigindo muito rápido, viram suas carruagens. Como o afresco e as versões de Marchant, os desenhos animados eram acompanhados por versos, escritos pelo poeta cômico William Combe sob o pseudônimo de “Doutor Sintaxe”.

James Tissot, The Dance of Death , 1860.

Em 1861, o artista francês James Tissot explorou o assunto em uma pintura exibida no Salon de Paris, retratando uma linha de dançarinos humanos com esqueletos na cabeça e na cauda da procissão. Na frente, dois músicos flanqueiam o cadáver, que olha diretamente para fora da pintura em nossa direção, os espectadores. No final, um esqueleto coberto carrega um caixão, uma ampulheta e uma foice. Os dançarinos, alheios aos espectros ao seu redor e às sepulturas abertas nas rochas perto de seus pés, brincam alegremente pela paisagem.

Quase sete décadas depois, em 1929, até mesmo Walt Disney criou sua própria adaptação da alegoria com “The Skeleton Dance”, um curta de animação em que esqueletos se erguem de seus túmulos e dançam em um animado foxtrote. Às vezes, a música é tocada em instrumentos feitos de seus próprios ossos. Embora nenhum ser humano seja dançado para o túmulo neste desenho animado, os esqueletos expressivos não pareceriam deslocados nas Danças da Morte anteriores. Outros itens básicos do Halloween – gatos pretos, corujas, lápides e morcegos – contribuem para o clima assustador.

Embora a Dança da Morte não seja, estritamente falando, associada ao Halloween, as imagens macabras ressoam com as conexões do feriado entre a vida e a morte. Esqueletos, crânios e cadáveres que lembram aqueles dançarinos medievais sombrios costumam aparecer em casas mal-assombradas, como decorações de quintal e como fantasias. Às vezes terríveis, às vezes caricaturados, os esqueletos dançantes de hoje estão muito distantes de seus predecessores no Danse Macabre . Mas, por mais higienizado e comercializado que seja o Halloween, ainda é um feriado que traz uma maior consciência da morte e nos força a enfrentar nossa própria mortalidade, mesmo que todos os sustos desapareçam no dia 1º de novembro.

 

Decoração típica de haloween nos Estados Unidos

A dança macabra

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